Kameleonten

En färgkonstnär med reptilvärldens snabbaste tunga

Kameleonter rör sig sakta och ändrar färg för att smälta in i bakgrunden. Det är den vanliga uppfattningen.
Men det stämmer inte riktigt. Vankas det saftiga insekter­ kan ödlan röra sig med förvånande hastighet. Och färgen ändras främst efter humöret.

Världens minsta kameleont, Brookesia micra, blir inte större än runt 15 millimeter. Bild: IBL

Världens minsta kameleont, Brookesia micra, blir inte större än runt 15 millimeter. Bild: IBL

Kameleonten har blivit sinnebilden för kamouflage. Genom att ändra färg och mönster efter till exempel trädet den sitter på blir den nästan omöjlig att upptäcka.
Detta stämmer till viss del. Många kameleontarter­ använder sin förmåga att ändra färg till kamouflage­, men kanske oftare till en hel del annat. Hur bra de är på att ändra färg och mönster skiljer sig dessutom mellan olika arter.
Kameleonter kan också använda sin kroppsfärg för att kommunicera med sin omgivning. Skiftar den i brunt eller andra mörka färger, känner den sig troligen hotad och blåser samtidigt ofta upp sig för att se större ut. Alltså motsatsen till kamouflage. För att understryka saken är det inte ovanligt att ödlan dessutom öppnar gapet stort och väser för att visa sin ilska.
Världens största kameleont, Furcifer oustaleti, sägs kunna bli upp till en meter, men genomsnittslängden ligger på 68,5 centimeter. Bild: IBL

Världens största kameleont, Furcifer oustaleti, sägs kunna bli upp till en meter, men genomsnittslängden ligger på 68,5 centimeter. Bild: IBL

En kameleonthane som intresserar sig för en hona antar istället ljusare färger för att inte skrämmas­. Vissa ökenlevande kameleonter är mörkare på morgonen för att fånga solens värme effektivt, men ljusare på dagen när solen lyser som starkast. En del arter tycks ha en förmåga att ändra sin färg till något som förvirrar specifika rovdjurs synförmåga.
Att de kan skifta färg beror på deras kromatoforer, celler som innehåller pigment, som finns i tre lager under det genomskinliga skinnet. Det översta lagret innehåller gula och röda pigment, mellanlagret innehåller guanin som uppfattas som blått eller vitt. Det understa lagret innehåller melanin som styr hur mycket ljuset reflekteras. Kromatoforerna kan antingen fördela pigmenten över hela cellen, som ger en intensiv färg, eller samla ihop pigmenten mitt i cellen vilket ger ett nästan transparent intryck. Det gör det möjligt att ändra både färg och mönster i närmast oändligt många olika kombinationer.
 

360 graders synfält
Hörseln är det sådär med. Likt ormarna har kameleonten inte något ytter- eller mellanöra, så den har ingen öppning eller trumhinna. Men den är inte helt döv utan kan uppfatta vissa ljudfrekvenser.
Kameleontens ögon är desto mer avancerade. De övre och undre ögonlocken är sammanväxta, och kvar finns ett litet hål stort nog för att bara pupillen ska synas. Ögonen kan röra sig oberoende av varandra, vilket gör att den kan fokusera på två saker­ samtidigt. Ögonens rörlighet gör också att de kan ha uppsikt åt alla håll utan att röra på kroppen.
När kameleonten siktat något ätbart, riktas båda ögonen mot bytet innan tungan slängs iväg. Och det är ingen liten tunga som skjuts ut i hög hastighet. Tungan kan vara upp till dubbelt så lång som resten av djuret.
Tungspetsen är formad lite som en sugpropp och dessutom klibbig för att maten inte ska rymma.

Snabb tunga
När en kameleont skjuter iväg sin tunga går det fort. Tungspetsen accelereras upp i hastighet med över 40 g och kan nå bytet på några hundradels sekunder­. Ju högre hastighet tungspetsen har när den når bytet, desto större är chansen att jakten blir lyckad­. Det betyder att kameleonten gärna backar lite om lunchen kommer för nära, så att tungspetsen­ hinner­ accelerera upp i tillräcklig hastighet.
Mekanismen bakom tungutskjutandet är komplicerad och involverar ett ben som den ihåliga tungan är uppträdd på, ett v-format ben som kan trycka fram tungbenet och ett stort antal olika muskler. Innan tungan skjuts iväg laddas hela systemet med muskelspänning, lite som en hoptryckt fjäder. När tungan släpps loss är det summan av flera olika muskelgrupper som ligger bakom den enorma accelerationen. Och för det mesta har bytet inte en chans att uppfatta vad som händer innan det är för sent.
Kameleonter lever oftast av insekter men större arter kan äta mindre kameleonter och även små fåglar.
Kameleontens långa tunga är ett högeffektivt jaktredskap. Bild: SPL

Kameleontens långa tunga är ett högeffektivt jaktredskap. Bild: SPL

Fakta: 
Kameleont
Längd: 15 millimeter till 68,5 centimeter.
Tungans längd: 1-2 gånger kroppslängden.
Fortplantning: De flesta kame-leonter lägger ägg, allt från två till hundra stycken. Honorna lägger ägg även om de inte är befruktade.
Utbredning: Många av de cirka 160 arterna är endemiska till Madagaskar, men det finns även kameleonter i södra Europa, Sri Lanka, Mellanöstern och på flera mindre öar i västra Indiska oceanen.

Material från
Allt om Vetenskap nr 11 - 2013

Mest lästa

Fler nyheter

Fler nyheter